Café Solino: Una Cooperación Etíope-Alemana Para Un Café Justo

Café Solino: Una Cooperación Etíope-Alemana Para Un Café Justo

La cooperación de Solino Coffee produce deliciosos cafés arábica de las tierras altas 100 por ciento en el país de origen, Etiopía. Cultivo, cosecha, tostado, envasado; todos los procesos tienen lugar en África Oriental. Esto hace que la cooperación sea la primera de su tipo. El gerente de ventas de Solino Dennis Ross cuenta lo que define el proyecto de Café Solino y cómo se convirtió en parte de él en primer lugar. También traza el camino de la cooperación desde su fundación en 2008. 

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Café Solino: Inicios E Idea Central

El panorama cafetero está en constante evolución. Se pueden observar muchos enfoques hacia una mayor sostenibilidad, ecología, transparencia y participación. Seguimos descubriendo ideas interesantes que realmente impresionan. Un ejemplo tan notable ha sido el “Café Solino” desde 2008. Dennis Ross nos cuenta más sobre él.

En pocas palabras: ¡una loca coincidencia! Conocí a Felix Ahlers, el iniciador de Solino, en un aeropuerto de Etiopía. En ese momento asistía a un jardín de infancia en el norte de Etiopía, donde había sido voluntario durante unos meses. Todavía teníamos algo de tiempo hasta el embarque y por casualidad entablamos conversación. Me habló de Solino y de inmediato me entusiasmé. Como consecuencia, dejé mi trabajo unas semanas y dos reuniones más después y comencé a trabajar como gerente de ventas de Solino. Curiosamente, Félix solo estaba buscando a alguien que se ocupara de él a tiempo completo.

Solino no solo cultiva café en Etiopía, ¡sino que también lo procesa allí! Además de cultivar los granos crudos, el tostado, el empaquetado y la impresión de etiquetas también se llevan a cabo en el lugar. El objetivo es crear puestos de trabajo cualificados allí y estos se encuentran en los casos más raros en la agricultura, pero en la transformación. La gente debería participar más en su café. Después de todo, proviene originalmente de la región etíope de Kaffa, de ahí el término «café». También es bueno que los propios etíopes tengan una antigua tradición cafetera y sepan exactamente qué hace un buen café. Esto también les permite entender cómo juzgar la calidad.

En Solino, estamos tomando un camino atípico en la industria del café. Más del 80 por ciento de la población de Etiopía trabaja en la agricultura. Una y otra vez sufren sequías y malas cosechas. Etiopía es solo un ejemplo aquí, porque no se ve mucho mejor en otras áreas cafetaleras del mundo. Los problemas resultantes son generalmente públicos y tal vez excedan el alcance. A nuestro modo, dejamos la mayor parte del valor agregado en Etiopía al procesar el café allí. Las personas no solo deben ser agricultores, sino que también deben poder convertirse, por ejemplo, en tostadores de café, gerentes de calidad, expertos en higiene, empleados de imprentas y técnicos. Estos empleados calificados reciben salarios significativamente más altos. E incluso con los bajos precios del mercado mundial del café, como es el caso actualmente, tienen un ingreso constante.

Nuestro modelo se puede aplicar realmente a otros países y otros productos. Se trata esencialmente del procesamiento en el origen y esto también funciona con artículos de cuero o chocolate, por ejemplo, también hay buenos proyectos. Etiopía fue más una coincidencia. Nuestro iniciador Felix Ahlers estuvo allí hace unos años como parte de un congreso de sustentabilidad y comenzó a hablar con personas de la industria del café, quienes una vez más le mostraron lo importante que sería el procesamiento local para el desarrollo del país.

En 2008, la UE abolió acertadamente el llamado arancel protector sobre el café tostado que se había aplicado hasta entonces, al menos un 30% para entonces. Esto supuso un alivio significativo para el proyecto, ya que la importación de granos de café tostado ya no estaba en desventaja en comparación con la importación de café verde, que siempre ha estado libre de aranceles. Esto proporcionó entonces la base decisiva para el modelo de creación de valor, que antes no existía. Ese fue el año de inicio de Solino.

Después de décadas de ayuda tradicional al desarrollo, además de inflación y corrupción, ha surgido sobre todo la dependencia. Mucha gente en Etiopía nunca ha tenido la sensación de que cosas como la eficiencia y el esfuerzo pueden convertirse en éxito. Una lógica que parece normal en este país simplemente no lo es en otros países. Por supuesto, faltaban procesos eficientes y conocimientos detallados sobre las sutilezas de los procesos de tostado y las demandas de un mercado europeo. Los cortes de energía también han ocurrido de vez en cuando, pero eso es parte de ello. Esto también se aplica a las disputas étnicas, que lamentablemente ocurren con frecuencia en Etiopía.

Hoy estamos mucho más lejos de lo que estábamos al principio y esto en todos los ámbitos. A lo largo de los años, la tostadora en Addis Abeba ha podido contratar a varios especialistas, incluso en gestión de calidad, garantía de calidad y otras partes de la producción. Muchos de estos trabajos fueron ocupados por graduados. Hay algunos de ellos en Etiopía, pero desafortunadamente casi ningún trabajo calificado. La imprenta asociada también pudo seguir desarrollándose. La calidad de la impresión ha aumentado, los rechazos se han reducido y los tiempos de producción se han acortado. Y esa era exactamente la idea: las empresas locales deberían poder desarrollarse, cuantitativa y cualitativamente.

Solino viene del italiano y significa ‘pequeño sol’. No es tan fácil en estos días encontrar un buen nombre que aún no esté registrado como marca comercial.

La Justicia No Necesita Un Sello

La cooperación de Solino Coffee abre un futuro completamente nuevo para muchos trabajadores en Etiopía y crea una nueva comprensión de las bebidas calientes entre los bebedores de café en Europa. Porque con cada dólar que invierten en café, mejoran las condiciones de vida de los productores en Etiopía. ¿Cómo es la cadena de valor en el país de África Oriental? 

Una de las ventajas del procesamiento en el sitio es que nuestro tostador asociado conoce a muchos de los productores de café. Entonces sabe de dónde vienen los frijoles crudos. Se tiene cuidado de que no se utilicen pesticidas aquí. Los caficultores de Etiopía generalmente los usan en los casos más raros, también porque no pueden pagarlos. Para obtener un certificado orgánico, los agricultores incurrirían en costos considerables, ya que los asesores (en su mayoría occidentales) cobran tarifas altas por el certificado. Dado que con Solino queremos mantener la mayor cantidad de dinero posible en Etiopía, nos abstenemos conscientemente de un certificado orgánico hasta el día de hoy. No haría el café mejor, solo más caro. Es similar con una etiqueta de Comercio Justo Fairtrade. 

¿Qué tan difícil es transmitir esto incluso hoy? Me imagino que muchas personas, especialmente con buenas intenciones, probablemente se orientarán hacia el certificado, que es fácil de interpretar, lo que (lamentablemente) ciertamente no facilita las cosas para los productos Solino. 

La aclaración y la transparencia son ciertamente cruciales aquí. Si se lo explica a la gente y luego lo hace transparente, la tasa de aprobación es bastante alta. Por supuesto, el proyecto debe explicarse a este respecto, pero debe aclararse y tal vez encontrar aceptación como un ejemplo positivo. La negociación debe realizarse siempre en pie de igualdad. Dado que, lamentablemente, todavía no es el caso, se requieren sellos. En mi opinión, los clientes entienden esto cada vez más.

En promedio, al menos un 60 por ciento más de valor agregado permanece en Etiopía, basado en el café verde. El 35 por ciento proviene del tostado, el 15 por ciento de la impresión de etiquetas, empaque, etc. Todos estos pasos se llevan a cabo en nuestros socios locales. Las especificaciones provienen de nosotros, luego son discutidas con los etíopes y luego implementadas por ellos. El producto terminado luego se dirige a Europa y se distribuye en consecuencia.

Solino es una cooperación etíope. El tostador pertenece a una familia etíope, en la que solo trabajan etíopes. Solo queremos ser el puente entre los etíopes y los consumidores europeos. Esto es lo que queremos decir con «actuar a la altura de los ojos». De lo contrario, todo funciona (deliberadamente) como en cualquier otra empresa. Los éxitos se celebran juntos, los errores se discuten y se resuelven juntos. Esto crea responsabilidad e iniciativa personal y todos han entendido que solo un producto perfecto traerá más negocios.

Se han creado 120 puestos de trabajo desde que se fundó la empresa. ¡La meta es 1000! Por cierto, ¡ganan un promedio de tres a diez veces más que el salario promedio de Etiopía!

Metas Actuales Y Futuras

Los principales objetivos aquí son la equidad y la transparencia. Nos gustaría cambiar nuestra compra de frijoles crudos en gran parte o completamente a estas cooperativas. Obviamente, hay mucho que ver con esos planes. Una prueba de calidad, la redacción de contratos, una inspección personal de las plantaciones, etc. Además, introdujimos hace tiempo la tecnología blockchain. Al escanear un código QR en la parte posterior de cada paquete individual, nuestros clientes pueden recibir información diversa sobre la bolsa en cuestión. ¿Dónde se cultivó el café y quién, qué empleado realizó la gestión de calidad? Queremos ampliar aún más esta tecnología para garantizar la transparencia desde el grano crudo hasta la bolsa terminada.

Queremos difundir nuestra historia. Nos gustaría ganar aún más clientes habituales que aprecian el café en sí y su historia. Queremos estar presentes y dar ejemplo. Sin duda, Europa seguirá siendo el mercado principal. Sin embargo, está prevista una expansión de las ventas hacia Suiza y Austria. Actualmente, la atención se centra en la gama existente. Pero tal vez se añadan productos a largo plazo.

Una Recomendación Final

Como les dije al principio, la conversación con Felix Ahlers en el aeropuerto del noreste de Etiopía me hizo comprometerme con este proyecto. Debo decir que entre esta primera conversación y mi primer día de trabajo en Solino yo era simplemente un cliente. Así que en ese entonces también me inspiré en la calidad. Es simplemente un gran arábica de las tierras altas de Etiopía. Muy poco ácido y por tanto muy armonioso. Una nota afrutada a chocolate en la crema y una nota especiada a chocolate en el espresso lo completan. Aquellos a los que les gusta el Arábica tostado a mano definitivamente obtendrán el valor de su dinero.

De hecho, tengo una prensa francesa y un molinillo de café eléctrico en casa. Suena simple, pero así es como más me gusta el café. Normalmente cambio entre los diferentes tipos. Como vendedor, es mi trabajo experimentar nuestros productos y sus características especiales una y otra vez para poder transmitir mis experiencias a nuestros clientes.